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Focus Artiste: Unknown T

Updated: Mar 20



Avec l'émergence de la UK Drill ces dernières années, la scène londonienne est sous le feu des projecteurs comme elle ne l'a jamais été. Cette effervescence est synonyme d'une richesse particulière en termes de propositions musicales, si bien qu'il devient de plus en plus difficile de se démarquer en tant qu'artiste. C'est pourtant le cas pour Unknown T qui a, malgré les épreuves, réussi à s'établir en tant qu'acteur incontournable de la scène, et qui s'est par la même occasion ouvert la voie vers un avenir qu'on ne peut définir comme prometteur sans risquer de faire d'euphémisme.


Le rappeur, de son vrai nom Daniel Richie Lena, est né en 1999 à Homerton dans le borough de Hackney à Londres, où il a également grandi. Il s'essaie pour la première fois au rap aux alentours de 2017, avec ses amis au quartier. C'est ces derniers qui, en constatant son talent, encourageront le rappeur-à-devenir à prendre la musique plus sérieusement. Unknown T débutera dès lors sa carrière, déjà épaulé des deux manageurs qui l'entourent toujours aujourd'hui.


Selon le londonien, si tout a pu démarrer aussi rapidement, c'est en grande partie grâce à internet. En effet, ce dernier gagne rapidement en exposition dans un premier temps suite à une sorte de bouche à oreille virtuel s'operant sur les réseaux sociaux, mais surtout suite à ses apparitions sur plusieurs plateformes de freestyles prisées en Grande-Bretagne, et ce notamment grâce à Kenny Allstar. Le DJ, figure emblématique du Royaume-Uni, sera un des premiers acteurs majeurs de la scène à reconnaitre le talent d'Unknown T en l'invitant à deux freestyles qui contribueront grandement à la révélation du natif d'Homerton au public. Ainsi, l'artiste se fait connaître d'abord à travers un Mad About Bars en trois parties mémorable, où celui-ci glisse avec une aisance surprenante sur les différentes prods pendant plus de sept minutes avec cette voix grave qui caractérise sa musique, puis à travers une session sur la radio britannique BBC 1Xtra aux côtés de DigDat, ou l'énergie du DJ à l'arrière plan dit tout sur l'enthousiasme de ce dernier vis-à-vis de cette nouvelle génération débordante de talent.




Suite à ces freestyles, Unknown T dévoile au cours de l'été 2018 son premier son de manière officielle: "Homerton B". Conçu assez naturellement lors de l'une des premières sessions studio de ce dernier, ce morceau s'avèrera marquer un réel tournant pour la scène drill UK, faisant basculer le genre dans le mainstream et contribuant par la même occasion à faire exploser l'artiste en termes de notoriété. En effet, il s'agit du premier morceau drill à être certifié argent en Angleterre, succès majoritairement attribué au vent de fraîcheur amené par "Homerton B" : on y retrouve une ambiance plus légère à travers un refrain accrocheur, ainsi qu'une delivery parfaitement fluide et harmonieuse de la part rappeur, le tout pour un résultat profondément addictif.



Cette prise d'assaut des charts UK aura d'ailleurs valu à Unknown T une signature sur le label anglo-jamaïcain Island Records (UMG), qui compte notamment Giggs et M Huncho parmi ses artistes.


Fort de ces différents succès, le jeune rappeur aura droit à son propre Fire in the Booth, venant réaffirmer l'engouement autour de ce dernier malgré le nombre limité de sons dévoilés. L'enchaînement des trois parties de ce freestyle est parfaitement représentatif de la versatilité d'Unknown T; c'est d'ailleurs là une de ses plus grandes forces. On retrouve tout d'abord un flow tranchant et agressif, puis ensuite une ambiance plus nostalgique et mélancolique permettant à l'artiste d'évoquer la perte de certains proches, pour enfin conclure avec des sonorités plus légères et mélodieuses. La troisième partie de la session sera d'ailleurs reprise pour le banger "Throwback", publié sur les plateformes quelques mois plus tard.



Les morceaux qui suivront, "Meat" et "Leave Dat Trap" en featuring avec AJ Tracey, confirment la capacité d'Unknown T à exceller sur des ambiances diamétralement opposées, point fort en partie à l'origine du succès de l'artiste, comme vu ci-dessus. Avec "Meat", le rappeur propose un son à l'ambiance presque oppressante et profondément greazy, l'occasion pour ce dernier de revenir sur ses différentes activités illicites et de peindre le dur portrait de sa vie à Homerton.


I should've been a local dentist, youngest one to supply them teeth

I'm knees deep in the beef, real deep, now my life ain't Gospel

À l'inverse, "Leave dat Trap" est considérablement plus léger, notamment grâce à la prod de Remedee. On y retrouve un flow nettement plus posé de la part du natif de Hackney, qui livre ici un refrain accrocheur et un couplet se démarquant grâce à la voix suave de ce dernier. Le débit d'AJ Tracey, plus rapide, contraste bien avec la partie d'Unknown T, et on a là la recette d'un morceau terriblement efficace.



2019 sera dans d'ailleurs un premier temps synonyme d'ascension pour l'artiste, notamment à travers l'apparition du rappeur au festival Wireless, mais aussi grâce à sa présence à un des concerts de Drake à Londres lors de la tournée de ce dernier. La connexion s'opère par le biais de Tiffany Calver, DJ et présentatrice radio de renom dans la scène UK, qui invite également DigDat.


Bien que, suite à ces réussites successives, le rappeur ait eu toutes les cartes en main pour concrétiser sa montée en exposition et se bâtir carrière durable sur des bases solides, les efforts de ce dernier seront mis à mal à l'été 2019 avec une peine d'emprisonnement pour meurtre. Unknown T finira toutefois par être innocenté, mais ne sera libéré qu'après un séjour de 8 mois derrière les barreaux.


S'il explicite que cette période à été la plus difficile de sa vie, Unknown T a certainement sur tirer des enseignements de son passage en prison, qui lui aura permis de prendre du recul sur son rapport à la musique et d'initier une introspection nécessaire pour entamer le chapitre suivant de sa carrière. En effet, l'artiste explique avoir fait l'objet de discrimination pendant son incarcération, et rend compte du fait qu'on ai voulu faire de lui un exemple en raison de son statut de rappeur. Il est de notoriété publique que le rapport des autorités britanniques à la drill pose de nombreux problèmes, et il est fréquent que les actions des forces de l'ordre freinent l'évolution d'artistes quand bien même ceux-ci aspirent à une vie meilleure. Pour ce qui est d'Unknown T, ce dernier a choisira de tourner son séjour en prison en quelque chose de positif: il se focalise sur son art en écrivant de nombreux morceaux et développe un état d'esprit qui le pousse à apprécier la vie d'une nouvelle manière dès sa libération. Cette peine sera également l'occasion pour l'artiste de se lier d'amitié avec Digga D, les deux rappeurs ayant passé du temps dans la même prison et s'étant finalement trouvés dans des situations similaires.


Peu après sa remise en liberté, l'artiste dévoile le morceau "Fresh Home", un banger où l'on retrouve le flow décontracté du rappeur et qui marque son retour sur le devant de la scène. Unknown T y revient son emprisonnement et plus particulièrement sur l'injustice de sa condamnation du fait de son statut de rappeur, tout en s'attelant à rappeler avoir gagné son procès.


Prison governors try give me category A / Wait, but why? Cah my face too bait

News reporters try slander my name / Shame, I still buss open my case

The feds had me flat on my face / Buss case, had to climb to the top of the ladder


S'ensuivra une collaboration avec le rappeur du sud de Londres M24 -qui dévoilera l'été suivant son excellent album "Drip N Drill"- et le duo de producteurs iLL BLU. Le morceau, intitulé "DUMPA", permet aux deux londoniens de revenir sur leur succès, notamment avec le femmes. On y entend également la voix de l'artiste dancehall jamaïcain Vybz Kartel sur le refrain, le tout pour un track particulièrement entraînant.


She wanna do me 'cause of my name (Yes, she does) / She probably wanna do me 'cause of the fame (She thinks I'm famous) / Or maybe it's 'cause of my chain (Maybe, maybe) / Or maybe 'cause she knows that a n**** gets paid (Thot) - M24, Dumpa

De gauche à droite: M24 et le duo iLL BLU

Environ un mois plus tard, le media britannique GRM Daily dévoilera le freestyle Daily Duppy tant attendu du rappeur. On y retrouve une production sévère signée R14 et Businessman, sur laquelle Unknown T glisse avec l'aisance qu'on lui connait. Ici, l'artiste s'illustre grâce à son débit ininterrompu ainsi que son usage de wordplay, et revient sur ses différentes démêlées avec la justice.


Back roads, TT and it's crisp like Walker

The feds try knick me for what now? / Hold up, that's not me like Skep

My Queen counsel told me that the evs was dead, let's take it to trial then



Le 17 juillet 2020 marquera ensuite un tournant dans la carrière d'Unknown T, puisque il s'agit de la date à laquelle ce dernier dévoile son premier album, intitulé "Rise Above Hate". Avec ce projet, le rappeur livre objectivement une des sorties UK les plus marquantes de 2020, et ce pour une multitude de raisons.


Cover & tracklist de "Rise Above Hate"


On a tout d'abord là un album empreint d'une symbolique extrêmement forte, qui explicite la mentalité d'Unknown T suite aux épreuves qu'il a traversé. L'artiste explique à cet effet que la cover, un cliché pris devant des bâtiments de Hackney destinés à être rasés, est à mettre en lien avec le fait qu'on ait voulu détruire lui et son image. De plus, la tracklist est une photo d'un endroit où l'artiste a perdu un proche, rendant ainsi hommage à ce dernier. Le titre "Rise Above Hate" est également sans ambiguïté quant au message élévateur du projet, qui s'inscrit dans le contexte politique du mouvement Black Lives Matter et du Brexit, comme le rappelle Unknown T dans une video avec le YouTubeur LeeToTheVI tournée à l'occasion de la sortie de l'album. Le projet est enfin construit comme un cheminement qui aboutit sur l'état d'esprit du natif d'Homerton, tourné vers la positivité et l'évolution.


They don't know how I came, but I came with a vision / I'm coming for the game, that's my main ambition - Unknown T, Ambition

Deuxièmement, on a avec "Rise Above Hate" un album qui se démarque de par son choix de featurings. On compte sept invités au total, répartis sur cinq des seize tracks qui composent le projet: M Huncho sur "Addicts", le duo Young T & Bugsy sur "Main Squeeze", Young Adz sur "LV", AJ Tracey sur "Leave Dat Trap" ainsi que KO et V9 sur "AVEN9ERS". Bien que l'entièreté des feats soient remarquablement bien réussis et cohérents, "Addicts" et "LV" se distinguent particulièrement. En effet, M Huncho apporte un flow envoûtant qui contraste bien avec le débit cadencé d'Unknown T, le tout sur fond d'une production signée Pyroman, faisant de ce son un des tracks les plus marquant de "Rise Above Hate". Young Adz quant à lui livre un couplet mélodique, en tout points fidèle à ce que le rappeur issu du groupe D-Block Europe à l'habitude de proposer: il y revient sur ses différentes addictions, son succès avec les femmes et son train de vie opulent. Unknown T conserve ici un flow plus posé, et la production de Remedee lie les parties respectives des deux artistes tout en conférant à ce track un caractère plus doux.


Enfin, ce premier album permet à Unknown T de mettre en avant sa versatilité en montrant la large palette d'ambiances maîtrisées par le rappeur. En effet, l'originaire de Hackney est autant capable de livrer des flows millimétrés et d'une technicité irréprochable comme sur "Tug Boy" ou "One Time" que de s'autoriser à chanter, comme il le fait sur "Main Squeeze" ou "SS Interlude". Tandis que l'on a d'une part des atmosphères plus sombres et austères, on retrouve d'autre part une légèreté inhabituelle chez les artistes drill. "SS Interlude" (pour Sweet Symphony) en est l'exemple parfait, où une voix féminine en fond se rajoute à la delivery mélodique de l'artiste, amenant ainsi une transition harmonieuse vers "LV". Combiner ces deux types de sonorités fait de "Rise Above Hate" un projet parfaitement équilibré, chose qui tient d'ailleurs à coeur à T, celui-ci estimant que cela est cohérent avec le message véhiculé par l'album.




Fier représentant d'Homerton, Unknown T appartient également au collectif de Hackney 98s, qui tire son nom des deux zones de code postal dont sont issus les différents membres, E9 et E8. Composé de dix rappeurs (T, V9, KO, DA, Al Chubbino, Billy Billions, Stally, Mazza, Stally et Hitman), le crew dévoilent leur premier projet "Class of 98s" à l'automne 2020. On retrouve l'artiste sur deux des quinze tracks, "Ughh ! - un morceau entraînant aux côtés de Jimmy et KO où les MCs reviennent sur leurs activités illicites-, et "98 Degrees", un banger énergique grâce à la production aux sonorités métalliques signée R14 et X10, où on retient notamment le passe-passe terriblement efficace auquel se livrent DA et Hitman.


2020 aura été une année extrêmement fructueuse pour Unknown T, non seulement avec la sortie de "Rise Above Hate" mais aussi grâce aux multiples apparitions en feat de ce dernier. On retient entre autre "Under Surveillance" aux côtés de Frosty ou encore "Excuse Me" sur l'excellent projet "Different Dude" de SL.


De gauche à droite: Frosty et SL

Le rappeur clôturera donc l'année avec une dernière collaboration, "Gotcha" aux côtés de Digga D, Vybz Kartel et du producteur Sean D. Si les couplets respectifs des deux londoniens, remplis de wordplay ingénieux et d'images saisissantes, sont très efficaces, le refrain de Vybz Kartel en patois jamaïcain se démarque ici de par son caractère véritablement oppressant et intimidant.


I heard Jordan fucks with the rivals / So we air Jordan just like Michael - Digga D, Gotcha

Mi have ah Glock name "Got You" / Run yuh down, shot yuh- Vybz Kartel, Gotcha


Unknown T enchainera ensuite avec un nouveau single accompagnés de visuels début 2021, intitulé "WW2". L'artiste fait une fois de plus preuve d'une aisance hors du commun lorsqu'il s'agit de glisser sur la prod (signée R14, X10 et AV), et on retrouve ici les thèmes habituellement évoqués dans la drill UK.


We got real-life smoke but your beef looks virtual

Plus récemment, T est apparu sur la mixtape du français Gazo pour une connexion outre-manche où l'on retrouve également le rappeur de Coventry Pa Salieu, rappelant l'étendue de l'influence d'Unknown T.




En conclusion, on a en Unknown T un artiste qui mérite pleinement le statut de tête d'affiche dont il jouit. L'artiste se différencie en effet grâce à sa versatilité hors du commun, sachant alterner entre des atmosphères sévères et des ambiances plus légères et empreintes de mélodie, ainsi que grâce à une facilité déconcertante lorsqu'il s'agit de produire des bangers réellement addictifs.


L'artiste possède également une identité qui lui est propre, entre autre grâce à sa voix grave, sa gestuelle caractéristique connue sous le nom de "T bop", ou encore une mentalité axée sur la positivité qui se retranscrit dans les sonorités et les thèmes explorés, sans pour autant tomber dans l'hypocrisie.


En effet, on peut saluer l'énergie élévatrice dégagée par la musique du rappeur, et ce en dépit des épreuves et injustices auxquelles ce dernier à fait face, en particulier avec les forces de l'ordre qui, en voulant faire de lui un example et en entravant la progression de sa carrière notamment avec l'interdiction de ses concerts, ont considérablement freiné son ascension. Bien que les artistes drill, dans lesquels on peut voir des modèles de réussite, donnent voix au chapitre à certaines communautés mise en marge par le système britannique (c'est la notion de voice of the streets), ceux-ci demeurent sujets à la censure, se retrouvant souvent blâmés pour des violences dont, certes, ils témoignent mais dont ils ne sont pas à l'origine.


En ce qui concerne la suite, Unknown T a récemment annoncé être en train de travailler sur une nouvelle tape, dédiée à tous ceux traversant la pandémie, et s'inscrivant dans la lignée de "Rise Above Hate" car visant à faire évoluer l'artiste et son public simultanément. Un projet commun avec Digga D a également été annoncé, au même titre qu'une éventuelle mixtape en collaboration avec AJ Tracey. Bien que les espoirs placés en l'artiste ont déjà été confirmés en vue du succès dont celui-ci jouit aujourd'hui, ces perspectives d'avenir pourraient contribuer à pousser encore plus loin l'évolution d'Unknown T, chose que nous lui souhaitons pleinement.

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